与宠物一起生活可预防老年性认知衰退

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随着年龄的增长,您也许开始担心自己的认知能力和智力可能会下降,而这似乎是衰老不可避免的结果。根据最近发表的一份科学报告,您只需养一只狗或猫作为家庭伴侣,或许就能避免这种认知能力的下降。

衰老和智力减退

年龄对我们每个人的身心都有影响。众所周知,随着年龄的增长,我们的认知能力会逐渐减弱,记忆力也会下降,语言流畅性和一般思维处理能力也会下降。这不仅对我们的个人生活有重要影响,而且由于人们的寿命越来越长,这也正在成为一个世界性的危机。据估计,从1990年到2016年,全球受痴呆症影响的人数增加了117%,这主要是由于人口老龄化造成的。

 

遗憾的是,目前还没有有效的疗法能够成功逆转认知能力下降或治疗痴呆症。不过,我们已经开始了解某些生活方式和社会因素是如何与这些与年龄有关的影响相关联并相互作用的。孤独就是其中之一。

孤独因素

过去几十年来,独居人口的比例不断增加。截至2021年,英国的独居家庭比例达到29.4%;美国的独居家庭比例为28.5%。

最近的一些分析表明,独居老年人患痴呆症的风险较高,但认知能力下降与孤独之间存在联系的原因尚不清楚。

 

其他一些研究证实,拥有宠物(尤其是猫和狗)能显著减少个人的孤独感。那么,把这两项研究结果联系起来,并认为也许因为宠物能减少孤独感,所以养宠物也能减少与年龄有关的认知能力下降,这是否有道理呢?

ELSA项目

要验证拥有宠物可能与晚年认知能力有关的假设,需要大量的老年人样本,这些老年人的认知能力经过了多年的测试,其生活状况(无论是独自生活还是与他人一起生活,有无宠物)也是已知的。幸运的是,目前有一个名为”英格兰老龄化纵向研究”(ELSA)的项目正在进行中,这是一项旨在测量英格兰私人家庭中老年人生活状况的持续性研究。该项目由伦敦大学学院、曼彻斯特大学和东英吉利大学合作开展。自1998年开始收集数据以来,已对19,000多名50岁或以上的参与者进行了测量。

其方法是每两年对这些老年人进行一次问卷调查和护士访谈。护士访谈包括测量身体功能和采集血液样本。持续的测试组需要增加新的参与者,因为已经参加研究的人由于死亡或其他因素而无法参加。

对我们来说最重要的是,2010年,护士访谈中增加了一些认知功能测试,并在普通问卷中加入了一个关于拥有宠物的问题。

对于科学家来说,这个项目最棒的一点是,ELSA向全球其他研究人员提供了数据。世界各地的研究人员利用这一资源发表了1,300多篇科学论文。

孤独、宠物和认知状况

我们目前感兴趣的是中国广州中山大学医学统计与流行病学系以李艳芝为首的一组研究人员最近发表的一篇文章。这些科学家决定研究养宠物是否会对老年人的认知状况产生影响。他们选择了2010年至2011年进行测试的个人样本,并将其与2018年至2019年收集结果的样本进行比较。这样,他们就得到了7945名50岁及以上的人,他们都参与了这两次数据收集。

对认知能力有两种测量方法。第一项是言语记忆任务,包括两个部分:立即和延迟回忆一串不相关的单词,以及言语流畅性任务,要求个人在一分钟内尽可能多地列出动物名称。综合言语认知得分简单地将所有这些测量组合在一起。

 

首先,对这些数据的分析证实,独居者的智力衰退程度往往更大。与家中有其他人的人相比,孤独的人(没有宠物)在言语记忆和言语流畅性方面的下降幅度更大。

当我们研究养宠物的影响时,结果令人大吃一惊。对于独居的人来说,如果他们养了宠物,他们认知能力的预期下降就会明显减缓。事实上,他们的得分看起来就像生活在有其他人的家庭中的人一样。那些生活在多人家庭中的人并没有显示出养宠物有什么特别的好处,这大概是因为与其他人生活在一起已经减少了他们的孤独感,所以可能不需要再养宠物了。

这似乎暗示了一个有趣的结论:独居老人患痴呆症和其他形式认知能力下降的风险很高。不幸的是,独居状态不易改变。然而,在家中养一只宠物狗或宠物猫可能是防止认知能力下降的一个简单而相对便宜的缓冲措施。

效果有多大?这份报告的作者声称:”这些研究结果初步表明,养宠物可能会完全抵消独居与老年人口头记忆力和语言流畅性下降速度加快之间的关联”。

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