我们的命运是由基因决定的吗?

同卵双胞胎差异之谜

长期以来,科学家们一直对同卵双胞胎中的一种名为 “不和谐 “的现象感到困惑。尽管拥有相同的 DNA,但衰老的双胞胎在某些特征上会变得不一致。双胞胎中的一个可能比另一个高。一个双胞胎可能变得肥胖,而另一个则保持瘦削。同卵双胞胎在抑郁方面也可能不一致。不一致的双胞胎表明,我们的生理和心理结构并不仅仅来自基因。2005 年一项具有里程碑意义的研究解释了这一谜团:表观遗传学。

DNA 的改变至少有两种方式可以影响一个人的外表或行为。一种是基因突变–基因序列的改变会改变由该基因制造的蛋白质。一个基因的单一突变可导致癌症或镰状细胞性贫血等疾病。表观遗传学是最近发现的一种改变基因的方法。与基因突变不同的是,基因的活性会增加或减少。例如,称为甲基的分子可以附着在基因上,从而降低其活性。如果一个基因甲基化严重,它就会被完全关闭。

2005 年的研究表明,年轻的同卵双胞胎除了基因相同外,DNA 甲基化模式也非常相似。相比之下,年长双胞胎的 DNA 甲基化模式则有所不同。双胞胎仍然拥有相同的基因,但激活的方式不同。这就像两栋一模一样的房子,但每个房间的调光开关都设置在不同的档位。基因活动的差异会导致同卵双胞胎有时会出现生理和心理上的差异。

人是如何变成自己的?

现在人们已经明白,环境中几乎任何东西都能改变基因活动:饮食、运动、吸毒、污染等等。也许更令人惊讶的是,经历也能通过表观遗传学改变基因活动。遭受创伤的儿童,其调节应激反应的基因会发生表观遗传学变化,这或许可以解释为什么许多儿童长大后会出现健康和行为问题。新近的研究也表明,表观遗传学与几种情绪障碍有关。

当学习新知识或记忆新事物时,大脑–自我的所在地–似乎会在表观遗传学层面进行重组。正念冥想也能改变表观遗传学的格局。虽然这一被称为神经表观遗传学的领域尚处于起步阶段,但初步研究结果表明,我们大脑中的基因活动至少部分是通过受环境和经历影响的表观遗传因素来调节的。

一直以来,人们都在争论,究竟是先天(我们的基因)还是后天(我们的环境)对人的形成更为重要。表观遗传学说明,”自然 “和 “养育 “的争论是错误的二分法;相反,它们是一枚硬币的两面。一个有用的比喻是,我们的基因就像钢琴的琴键,而环境则在弹奏歌曲。

这些发现具有深远的哲学意义,反映了佛教中 “自我是一种幻觉 “的思想。表观遗传学不认为自我是一个静态的实体,而是认为它是一个受外界力量影响的动态过程。令人着迷的是,你现在所体验到的自我,只是不同环境从你的 DNA 中激发出来的众多版本中的一个。换句话说,如果你在不同的时间或地点长大,你不可能成为同一个人。

我们的命运写在 DNA 中吗?

我们无法回避与生俱来的基因,但真正决定命运的是哪些基因被激活以及被激活的程度–这些变量通过表观遗传学受到环境的影响。身高就是一个很熟悉的例子,它说明了基因与环境之间的密切关系。一个人可能生来就具有身高六英尺的基因潜能,但如果他营养不良,身高就不太可能实现。

回到钢琴的比喻,这些发现表明,虽然我们无法改变自己的基因,但我们或许可以通过影响表观遗传学来调整曲子。2016 年,科学家们的研究表明,通过施用改变大脑表观遗传学活动的药物,可以对蚂蚁的行为进行重新编程–把士兵变成觅食者。在人类中,具有抗躁狂症和抗抑郁活性的药物可以调节表观遗传过程,这可能是其治疗效果的基础。

除了表观遗传学药物外,另一种利用表观遗传学力量进行改变的方法是重塑个人环境。选择健康的生活方式可以调动表观遗传因素,调节有利于健康的基因活动。适当的饮食、运动、睡眠、减压以及避免吸烟和酗酒等有毒物质,都会使人的情绪、面貌和性格发生积极的变化。那些富有同情心、与社会关系紧密的人所享有的健康益处,很可能是通过调节压力反应和免疫力的基因活动的表观遗传学变化带来的。最令人惊讶的是,表观遗传学可能是身心疗法的核心,它表明我们自己的想法可以成为一种环境力量,影响基因活动。

表观遗传学的重大发现表明,人们可以通过多种方式改变自己的环境。

 

相关推荐: 如何理解感情背叛

在亲密关系中,无论是与恋人还是朋友,你都希望得到真诚的对待。如果情况需要这个人站出来支持你,正常的反应应该是他们会毫不犹豫地站出来支持你。然而,如果对方的行为与这一期望不符,会发生什么呢?   也许你和某个同事关系很好,你和他约定,当你们两个人为了相…